Si il y a un petit coin de Paris où il est agréable de  flâner à Paris , c'est bien le long du canal Saint-Martin . Profitez des premières belles journées du printemps pour venir goûter le charme discret de ce quartier qui a su se moderniser tout en gardant son âme , son charme et sa poésie .

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Il restera immortalisé à tout jamais grâce au film de Marcel Carné " Hôtel du Nord " et la célèbre réplique d'Arletty à  Louis Jouvet :  " Atmosphère , atmosphère , est-ce que j'ai une gueule d'atmosphère " !!! Il est à noter toutefois que le film , à l'exception de quelques plans , fut tourné dans les studios de Billancourt où le canal Saint-Martin et l'hôtel du Nord furent entièrement reconstitués par Alexandre Trauner . ( le dénivelé de l'écluse est absent ) . Bien que ce film ne fut donc jamais tourné à l'hôtel du Nord , ce dernier sera  classé monument historique en 1989 pour le protéger d'un projet de démolition . Il est toujours en activité sous forme d'un restaurant-bar.

 

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    Le canal Saint-Martin est situé dans le Xème et XIème arrondissement de Paris . Il relie le Bassin de La Villette ( et au delà le Canal de l'Ourcq et le Canal Saint-Denis ) au Bassin de l'Arsenal ( port de plaisance de Paris ) qui communique avec la Seine .

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    Écluse du bassin de La Villette          Port de l'Arsenal Entrée du canal Saint-Martin   

  La création du canal Saint-Martin est décidée par la loi du 29 floréal an X , avec celle de canaux Saint-Denis et de l'Ourcq .  Sa construction est commencée en 1805 par ses deux extrémités . Elle est retardée par la situation en France entre 1809 et 1815 . Louis XVIII relance le projet en y confirmant l'ingénieur Pierre-Simon Girard . Il faut trouver des financements : le préfet Chabrol propose de recourir à des capitaux privés . En 1818 la Compagnie des Canaux de Paris est créée . Elle emporte l'adjudication ouverte par la Ville de Paris en novembre 1821 pou la construction du canal Saint-Martin en concession privée pour un montant de 5.4 millions de francs de l'époque . Aussitôt une nouvelle compagnie , la Compagnie du canal Saint-Martin est créée pour mener à bien ce chantier . Le préfet de la Seine pose la première pierre le 3 mai 1822 . La difficulté principale résidait a insérer un tel ouvrage dans un site déjà très urbanisé . Les parties les plus anciennes se situent sous le pont du boulevard Morland ainsi que les voutes de la bastille et de la rue La Fayette . Ce canal à une longueur de 4.5 kilomètres dont 2 kilomètres sont couverts . Le dénivelé est d'une vingtaine de mètres ce qui explique la présence de 9, écluses . Le canal Saint-Martin est inauguré par Charles X le 4 novembre 1825 .

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   Des nouveaux quartiers industriels de Paris où se côtoyaient entrepôts , meuneries , vitreries etc. virent le jour le long du canal Saint-Martin . Sous le Second Empire , le préfet Haussmann voulant créer le boulevard du Prince Eugène ( actuel boulevard Voltaire ) , s'est heurté à la présence du canal qui aurait nécessité un pont mobile , chose inacceptable pour une grande voie destinée à recevoir une forte circulation !!!  On fit appel à l'ingénieur Belgrand à qui nous devons entre autre la création des égouts de Paris , l'aqueduc de La Vanne et le réservoir de Montsouris . Il résout le problème en faisant déplacer d'environ deux kilomètres vers l'amont l'échelle d'écluses de la Bastille , pour la reconstruire au niveau  de la rue du Faubourg du Temple . Ceci permit d'abaisser le canal d'environ 5 mètres et donc de réaliser un pont fixe pour le franchissement du nouveau boulevard .

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  L'approfondissement du canal créait une tranchée et supprimait tous les ports . Le préfet Haussmann décida donc de compléter l'opération par la couverture du canal au moyen d'une voute entre la Bastille et l'avenue de la République , créant ainsi le boulevard Richard Lenoir . L'ensemble de l'opération fut réalisé entre 1860 et 1862 . En 1906 , les travaux de couverture du canal Saint-Martin reprirent . Une nouvelle voûte , celle du Temple , fut construite dans  le prolongement de la voûte du boulevard Richard-Lenoir . Ainsi est né le boulevard Jules Ferry .

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   La partie restée à ciel ouvert fut reconstruite en 1890 , et réaménagée en 1999 et 2002 . Les deux ponts tournants : Dieu et Grange aux Belles ) que vous pouvez voir ci-dessous ont remplacé des ouvrages anciens en bois vers 1890 . Les célèbres passerelles qui en font tout son charme datent de la moitié du dix-neuvième siècle .

 

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  Ce canal avait pour vocation première , ne l'oublions pas , d'apporter de l'eau potable à Paris , afin d'éviter son manque d'eau chronique causé par la pollution dont était souvent affectée les eaux de la Seine et de la Bièvre . Par la suite il servira au transports des marchandises jusqu'au centre de Paris comme les céréales et les matériaux de construction . Les deux ports principaux étant ceux de l'Arsenal et du bassin de La Villette. Cette voie d'eau très empruntée pendant l'âge d'or de la navigation fluviale tombera peu à peu en désuétude  dès les années 1960 face à la concurrence de moyens de transports plus rapides et plus modernes tels le routier et le ferroviaire . La chute du trafic  sur les canaux parisiens amènera petit à petit à la disparition des usines , entrepôts et ateliers , et par là même la population ouvrière longeant le canal . Le canal faillit même disparaître dans les années 1970 , lorsque le Conseil de Paris voulut adopter un projet d'autoroute urbaine à quatre voies devant emprunter son tracé !!! Heureusement ce projet saugrenu fut abandonné !!!

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  Aujourd'hui le canal Saint-Martin , autrefois réservé au trafic commercial sert aujourd'hui presque essentiellement au transport de passagers avec des bateaux individuels ainsi que  pour des croisières touristiques comme celle organisée par la société  "Canauxrama" qui permet descendre le canal depuis le port de l'Arsenal jusqu'au bassin de La Villette !!! Une balade unique à ne pas manquer !!! 

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     De nouveaux commerces ont vu le jour ( Galerie d'art , librairie , petits magasins d'artisanat et d'objets d'art )  et d'excellents restaurants se sont installés dans ce quartier tout comme celui qui se trouve 9 rue des Récollets   " Les Enfants Perdus " . L'ayant personnellement testé je vous le vous conseille vivement , l'accueil n'ayant d'égal que la qualité de sa cuisine !!!

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   Son " atmosphère " si particulière avec ses mystérieuses voûtes souterraines ou l'on passe en bateau sous la " Colonne de Juillet " , ce qui permet d'admirer l'illumination souterraine de Keiichi Tahara qui décore depuis octobre 2000 la partie courbe de la voûte de la Bastille .

 

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   La poésie dégagée par cette voie d'eau bordée de marronniers et de platanes plus que centenaires , ses berges pavées , aujourd'hui classées , confèrent un charme discret à ce quartier qui , peu à peu , devient un point fort du tourisme à Paris . Les promeneurs en profiteront pour flâner sur les quais de Valmy et de Jemmapes .

    

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